Advice for students interested in pursuing an MA or PhD

Hello. I frequently receive requests for advice related to deciding whether to pursue an MA or PhD degree and to maximizing chances of being accepted. Here are some helpful links you may wish to check out:

I have also distilled some of my advice in the FAQs that follow below. These reflect my personal views, so read them under advisement. This version is in Spanish. 

Preguntas frecuentes sobre posgrados

¿Cómo decido si hacer un posgrado?


Es una decisión personal que depende de muchos factores. Si te gusta aprender y disfrutas la vida universitaria, hacer un posgrado en el extranjero es una oportunidad única en la vida. Si quieres hacer vida académica o de investigación, un doctorado es recomendable. Si quieres ser profesionista (por ejemplo, en políticas públicas, negocios, o derecho), una maestría profesional como el MPP, MPA, MBA, o LLM puede ser un paso útil en tu carrera.

Una maestría normalmente toma uno o dos años. Un doctorado en Estados Unidos normalmente toma cinco años, aunque es posible completarlo en menos tiempo y también es común tomar más tiempo. Un doctorado en Inglaterra normalmente toma tres años. Sin embargo, el doctorado en EUA (PhD) vs. en Inglaterra (D.Phil.) son programas y experiencias muy diferentes, no son equivalentes.




¿Qué debo hacer para entrar a un doctorado?


El proceso de admisión a doctorados en ciencia política, economía política, y economía es competitivo. En las mejores escuelas es sumamente competitivo. Por ello, yo recomiendo que te prepares lo mejor posible.

Los programas doctorales buscan estudiantes que deseen ser investigadores. La mejor manera de demostrar interés y aptitud para la investigación es involucrándote en proyectos de investigación académica como asistente, y realizando tu propia investigación (por ejemplo, haciendo una buena tesis de licenciatura).

Para entrar a un programa, necesitarás contar con los siguientes elementos en tu solicitud:

Writing sample

Muchos programas doctorales desean ver un “writing sample”. Por ello, es útil que cuentes con una tesis o un artículo de investigación elaborados por ti, muy bien hecho, escrito en inglés.

Statment of purpose

Todos los programas doctorales te pedirán un “statement of purpose” o “personal statement”. Este es un documento corto donde explicas por qué quieres cursar ese programa, cuáles son tus intereses de investigación, cómo te has preparado y qué logros relevantes tienes. Además, tendrás que explicar por qué te atrae esa universidad y mencionar dos profesores con quienes quisieras trabajar ahí. Yo recomiendo un largo máximo de dos páginas a doble espacio. Para poder escribirlo, tendrás que estar familiarizado con la literatura académica relevante y tener ideas claras sobre el tipo de investigación que te gustaría realizar. Aunque este documento es corto, debes programar varios meses para escribirlo, obtener retroalimentación, y reescribirlo. Si no lo reescribiste diez o veinte veces, probablemente no tengas un buen statement. Obviamente, el inglés debe ser no bueno, sino impecable. Si tu inglés no es impecable, tendrás que conseguir quien te lo corrija. Date más que suficiente tiempo para escribir esto. Es tu oportunidad de brillar en dos páginas, no la desperdicies.

Cartas de recomendación

Necesitarás tres cartas de recomendación. Las cartas que más te pueden ayudar son cartas de alguien que conozca bien tu trabajo como asistente de investigación o haya asesorado tu tesis. La idea es que quien te escriba una carta te conozca bien, pueda hablar sobre tus intereses, habilidades, y logros por experiencia propia. Una carta que no logra hacer eso, aunque venga de alguien muy importante o famoso, no sirve de absolutamente nada. Por lo menos dos de tus cartas deberán ser de índole académica. Por lo menos una deberá ser de tu asesor de tesis o alguien con quien hayas trabajado cercanamente como asistente de investigación. Es muy difícil obtener buenas cartas si no hiciste tesis, no has sido asistente de investigación, y no te conoce bien ningún profesor.

GRE

Recomiendo que tomes este examen con suficiente tiempo para tener oportunidad de conocer cómo te fue y poderlo volver a tomar si es necesario. A veces uno se levanta de malas y no da lo mejor de sí, por lo que es importante prever la posibilidad de que sea necesario tomarlo más de una vez. Todos los programas doctorales lo requieren. Cada programa fija sus propios criterios de admisión. Los mejores programas doctorales requerirán una calificación alta en matemáticas. Hay más flexibilidad en la parte verbal cuando se trata de candidatos extranjeros, pero una muy mala calificación en la parte verbal puede descalificar a un candidato también. Por ello también muchos programas requieren el TOEFL.




¿Cómo deciden los programas de doctorado en EUA a quién admitir?


Normalmente se toman en cuenta todos los elementos de la solicitud: GRE, statement of purpose, cartas, calificaciones en la licenciatura, y writing sample. En mi experiencia, alguien con perfectos exámenes y calificaciones, pero que no demuestra interés en la investigación, no tiene claridad sobre qué quiere hacer en el doctorado, y no propone una agenda de investigación interesante, es difícil que sea admitido a un buen programa. Por otro lado, alguien con calificaciones regulares, pero un GRE fuerte, cartas buenas, una agenda de investigación clara, y un writing sample prometedor tiene altas probabilidades de acceder a un buen programa doctoral en EUA.




¿A qué universidades debo solicitar admisión?


Es importante entender que el proceso de admisión es imperfecto e idiosincrático. Debido a que normalmente hay más solicitudes de estudiantes excelentes que plazas, hay un elemento de suerte. Las decisiones de admisión que hacen las universidades son imperfectas. A veces se admiten estudiantes que se veían muy bien en papel pero no sobresalen en el doctorado, y otras veces se rechazan estudiantes extraordinarios que terminan demostrando sus capacidades en cualquier lugar que los acepte. Por ello, no hay garantía de entrar a un programa en particular incluso para los mejores estudiantes.

Por ello, sugiero que hagas una lista de aproximadamente 10 a 12 programas a los que te gustaría entrar. Uno o dos de ellos deben ser “safety schools” es decir, universidades a las que estarías dispuesto a ir y en las cuales tienes altas posibilidades de ser admitido. No es recomendable mandar solicitud solamente a las “top 5”.

Es crucial que te informes bien sobre la calidad de cada programa doctoral en tu campo de interés. La calidad de un programa doctoral no es necesariamente igual a la reputación general de una universidad. Existen programas extraordinarios en universidades que no son las más famosas. Por ejemplo, hay programas excelentes de ciencia política en Michigan o Rochester. Cada programa tiene su reputación. Por ejemplo, los doctorados de ciencia política en Stanford, Rochester, NYU, y Caltech tienen fama de ser más técnicos y cuantitativos. MIT, sorprendentemente, tiene un departamento de ciencia política más tradicional y cualitativo (aunque eso está cambiando rápidamente). En resumen, infórmate bien. Para ello necesitas hablar con tus profesores.




¿Me conviene buscar apoyo del CONACYT para fondear mis estudios doctorales?


En general, las universidades en EUA proveen algún tipo de apoyo económico a sus estudiantes doctorales. El apoyo tiende a cubrir todos los costos administrativos (“tuition”), dan una mensualidad a sus estudiantes para costos de vida (“stipend”), y además incluye fondos para los veranos (“summer money”, por ejemplo, para viajar a hacer investigación de campo, o para tomar cursos cortos). En otras palabras, los programas doctorales en general son gratis para el estudiante.

Siendo mexicano existe la posibilidad de recibir un apoyo de CONACYT para cubrir tus costos de tuition y algo de costos de vida. El contar con apoyo de CONACYT tiene ventajas y desventajas. Por un lado, es posible que un programa que no te hubiera admitido te admita por contar con dicho apoyo. Por ejemplo, si el departamento de NYU tiene dinero para cubrir el tuition y stipend de 15 estudiantes y tú eres el 16 o 17 en la lista, si cuentas con dinero propio ello podría llevar a que te admitan---sin fondeo de la universidad. Por otro lado, la mejor situación para ti es contar con el apoyo de tuition y stipend de la universidad en la que eres estudiante. Hay varias razones para ello. Una es que es bueno estar en las mismas condiciones que tus compañeros. Otra es que los apoyos a costo de vida de CONACYT no necesariamente están a la par con los apoyos que se otorgan por las universidades en EUA. A fin de cuentas, es una decisión personal si quieres pedir fondeo a las universidades a las que solicitas admisión, o si quieres obtener apoyo de CONACYT e informar acerca de ello a las universidades al momento de enviar tu solicitud.